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Der Tierarzt des Virginia Aquariums fordert die Tiere auf, „Ahh“ zu sagen

Apr 12, 2023

Von Hattie Brown Garrow

Der Virginian-Pilot

Eine seltsame Wucherung an Timors Hals bedeutete, dass eine kleine plastische Operation angebracht war.

Dr. Bob George – ein Experte, wenn es um die Gesundheitsfürsorge für launische Schildkröten geht – war bereit, die Situation in den Griff zu bekommen.

Als Haupttierarzt des Virginia Aquarium & Marine Science Center ist George es gewohnt, mit unzähligen Tierkrankheiten umzugehen. Darunter Schildkröten mit Ohrenentzündungen, Schlangen mit Herzinsuffizienz und Vögel mit Arthritis.

Fast jeden Mittwoch beobachtet der Einwohner von Mathews County die mehr als 2.200 Tiere des Aquariums, die 355 Arten repräsentieren.

An diesem Sommermorgen konzentrierte sich George auf Timor, eine riesige asiatische Sumpfschildkröte, die bei der Premiere der neuen Südostasien-Ausstellung zu sehen sein wird.

George richtete seine kleine Taschenlampe auf den Knoten, um ihn genauer zu betrachten. Eine Rauferei mit einem Gleichaltrigen hinterließ auf Timor die Wunde, unter der sich Narbengewebe gebildet hatte.

Es war nichts Lebensbedrohliches, aber sicherlich kein attraktives Accessoire für eine Schildkröte, die jährlich etwa 100.000 Menschen sehen wird. Genau aus diesem Grund hat die leitende Aquarianerin Tracy Heard George auf die Situation aufmerksam gemacht.

„Lass sie einfach ruhen, und ich renne zurück ins Labor und hole etwas“, sagte er zu Heard, der die etwa 6 Pfund schwere Kreatur hielt.

Als er zurückkam, reinigte und betäubte George den Bereich, bevor er das Narbengewebe ausgrub. Der Vorgang dauerte Sekunden.

„Oh, schön, Dr. George. Schön“, sagte Heard.

Nach Abschluss seiner Arbeit mit Timor war George bereit, weitere Patienten zu behandeln.

„Wohin als nächstes, Chef?“ fragte er Heard.

Es war gegen 9 Uhr morgens. Auf dem Programm des Tages: zahlreiche Schildkrötenuntersuchungen, eine Kupferkopf-Autopsie, Untersuchungen einiger Seehunde mit Augenproblemen.

Für George ist das alles ein typischer Arbeitstag.

Mit 58 Jahren arbeitet er mit allem, von 400 Pfund schweren Meeresschildkröten bis hin zu Seedrachen, die nicht mehr als 2 Gramm wiegen.

George, der 1974 gerade sein Veterinärstudium abgeschlossen hatte, träumte von einer Karriere als Tierpfleger. Ein Praktikum in einem „Tante-Emma-Aquarium“ in St. Petersburg, Florida, weckte sein Interesse an Wassermedizin.

„Es war so weit von meinem Radar entfernt, dass ich nie darüber nachgedacht habe“, sagte er. Doch als er die Erfahrung machte, sich um Wasserlebewesen zu kümmern, „war es danach nur noch Liebe auf den ersten Blick.“

Heute ist George Tierarzt am Gloucester Veterinary Hospital, wo er sich mit Hunden, Katzen und anderen Haustieren befasst. Er begann 1989 mit dem Stranding-Team des Virginia Aquariums zu arbeiten und wurde Anfang der 1990er Jahre zum Haupttierarzt des Aquariums.

Er ist auch als Berater für Aquarien tätig. Neben dem Virginia Aquarium hat er auch einen laufenden Vertrag mit den Ripley's Aquarium-Standorten in Gatlinburg, Tennessee, und Myrtle Beach, SC

„Er verfügt über eine Reihe von Erfahrungen mit einer Gruppe von Tieren, über die die meisten Tierärzte in Virginia sicherlich nicht verfügen“, sagte Maylon White Jr., Ausstellungsleiter des Virginia Aquariums.

George unternimmt einmal pro Woche die zweistündige Wanderung nach Virginia Beach. Bei seinen Besuchen führt er Untersuchungen durch und überprüft die Wasserqualität. Er überwacht auch Tiere, die ungewöhnliche Verhaltensweisen zeigen.

Einige Fragen, die sich George stellt: Gibt es einen Streuner unter den Fischen, die normalerweise in Gruppen bleiben? Sind die Bodenbewohner dort? Top-Bewohner?

„Man muss viel umschalten, von den Fischen über die Vögel bis hin zu den Reptilien“, sagte er. „Da wir viele dieser Tiere nicht in die Hände bekommen können, besteht ein Großteil der Arbeit aus der Beobachtung.“

George war im Mai dabei, als ein Schwarzspitzen-Riffhai namens Tidbit seine Zähne in das Bein eines Aquarienkurators schlug. Dieser Vorfall machte ihm bewusst, wie prekär sein Job war.

„Treffen Sie alle Vorsichtsmaßnahmen“, sagte er. „Es ist eines dieser Dinge, über die man redet, auf die man sich vorbereitet, von denen man aber nie denkt, dass es passieren wird.“

Obwohl Meeresschildkröten und Fische seine Lieblingstiere sind, weiß George, dass er sich auch um die anderen Tiere kümmern muss – egal wie gefährlich sie auch sein mögen.

Er wusste, dass er an diesem besonderen Junitag mindestens einem temperamentvollen Tier begegnen würde: Danielle, eine Rohrohr-Klapperschlange, die mehrere Mahlzeiten verweigert hatte.

„Ich möchte die Klapperschlange wirklich aus dem Weg räumen, damit ich mich entspannen kann“, sagte George zu Chip Harshaw, Kurator für Säugetiere und Reptilien. George wurde einmal in einem anderen Aquarium von einem Stachelrochen gestochen, sagte aber, er sei in der Strandattraktion nie „beschädigt“ worden.

Die Rassel an Danielles Schwanzspitze vibrierte, noch bevor die Schlange den Behälter verlassen hatte. Harshaw und die Technik- und Senior-Trainerin Cecilia Hatton ließen die Schlange in die Mitte eines großen, offenen Raums los. George sah aus mehreren Metern Entfernung zu.

Mithilfe von Metallstäben mit Haken am Ende versuchten Harshaw und Cecilia, die Schlange in einem durchsichtigen Hohlrohr einzusperren. Die Streikzone liegt innerhalb von zwei bis drei Fuß, sodass beide Arbeiter Abstand hielten.

Sobald sie sich teilweise in der Röhre befanden, stellten die Schlange und ihre giftigen Reißzähne keine Bedrohung mehr für George dar. Er schaute sich Danielles Unterleib genau an und äußerte seine Besorgnis über einige rote Flecken auf der Haut.

George durchsuchte seine Gürteltasche nach den Materialien, die er für die Blutentnahme brauchte. Einige Minuten später übertrug er die Flüssigkeit, die er aus einem winzigen Blutgefäß in der Nähe der Rassel entnommen hatte, von der Nadel in ein Plastikröhrchen.

„Ich werde hier eine ‚Routineuntersuchung‘ durchführen“, sagte George und beschriftete das Röhrchen. Aber „bei einem 7-Fuß-Hai oder einer Klapperschlange ist es nie eine Routineuntersuchung.“

Hattie Brown Garrow, (757) 222-5116, [email protected]

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